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L’histoire de la fabrication du whisky

Whisky ou whiskey est le nom générique d’un ensemble d’eaux-de-vie fabriquées par distillation de céréales maltées ou non maltées. L’origine du whisky est aujourd’hui encore sujette à controverses entre Irlandais et Écossais, chacun y allant de sa preuve la plus ancienne. Par la suite, le whisky a été exporté vers le Nouveau Monde (notamment aux États-Unis, et au Canada). Depuis le début duxxe siècle, des distilleries se sont développées au Japon, puis dans le reste du monde plus récemment.

Étymologie

Le mot anglais whisky ou whiskey vient du celtique uisge en gaélique écossais ou de uisce en gaélique irlandais. Le terme signifie simplement « eau » dans les deux langues ; c’est « uisge beatha » en gaélique écossais et « uisce beatha » en irlandais qui signifient « eau de vie » — et donc « whisky » en anglais.

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Le mot whisky est généralement employé pour désigner les productions écossaises, canadiennes et nippones ou bretonnes, alors que l’on utilise le mot whiskey pour les productions irlandaises et américaines.

À partir du xiie siècle, la distillation de l’eau-de-vie se répand progressivement en Europe, notamment en Écosse et en Irlande, où l’alambic ferait son apparition avec les missionnaires chrétiens (la légende veut que saint Patrick lui-même, saint patron des Irlandais, l’ait introduit au ve siècle en 432). La pratique et le savoir-faire se développent dans les monastères. Cependant, il faut attendre le xie sièclepour que les progrès dans les techniques de condensation permettent de produire des boissons. Le whisky, alors appelé uisge beatha, à cette époque, une fonction essentiellement thérapeutique et est utilisé autant en onguent qu’en médicament.

Au xiie siècle, les soldats anglais qui envahissent l’Irlande découvrent la boisson alcoolisée qui semble alors jouir d’une popularité notable auprès de la population locale. En 1608, la distillerie Bushmills obtient la première licence officielle de distillation.

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