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ISLE OF HARRIS DISTILLERY

La distillerie de l’île d’Harris se situe dans les Hébrides extérieures en Ecosse. C’est l’île la plus septentrionale des Hébrides. Elle a ouvert ses portes le 24 septembre 2015 et commencera à distiller son tout premier Single Malt dans quelques semaines seulement.

C’est aussi la plus grande île britannique ce qui explique pourquoi les écossais ont pris l’habitude de désigner sous deux noms différents deux parties de la même île, qui ne sont pourtant pas séparées par la mer. Au grand nord, il y a Lewis disposant depuis 2008 de sa distillerie de whisky appelée Abhainn Dearg signifiant « la rivière rouge » en gaélique, située sur la façade ouest. Au Sud, il y a Harris, la plus petite des deux parties de l’île, étant la moins peuplée aussi. Isle of Harris Distillers a été créée fin 2007 par un habitant de l’île, aujourd’hui Président de la société, inquiet du déclin de la population d’Harris.

La distillerie est installée à Tarbert, un petit port situé sur la façade orientale de l’île. Elle a commencé à produire un Gin dans un petit alambic en cuivre de 400 litres. Sa composition est basée sur 9 plantes botaniques telles que : le genièvre bien sûr, la coriandre, des racines d’angélique et d’iris, du poivre de java, des écorces d’oranges amères, de la cannelle de Chine, de la réglisse, ainsi que du varech (une algue).

Naissance d’un Single Malt légèrement tourbé :

La production de whisky a démarré début novembre 2015, après homologation du matériel. Avec une paire d’alambics en forme d’oignons, un wash still d’une capacité de 7 000 litres et un spirit still de 5 000 litres, la distillerie d’Harris produira, dans un premier temps, 75 000 litres d’alcool pur en année pleine, avant de plafonner sous les 100 000 litres. L’orge maltée commandée est un malt de 12 à 14 ppm et l’eau de source naturelle utilisée provient 100 % de l’île. Les washbacks sont en pin d’Orégon (de plus en plus rare en Ecosse), les fermentations peuvent durer de 72 à 120 heures en utilisant des levures sèches spéciales fermentation de la marque Lallemand et le coeur de chauffe sortira à 69 % avec une mise en fûts à 63,5 %. Le vieillissement du distillat se fera dans des anciens fûts de Bourbon de premier remplissage, en provenance de la distillerie américaine Buffalo Trace, et d’anciens fûts de Sherry Oloroso. La distillerie dispose à ce jour de deux chais : un premier situé à côté de la distillerie, qui accueillera les 200 fûts déjà prévendus à des particuliers ; et un autre dans un hameau appelé Ardhasaig à 4 km au nord de Tarbert, dans lequel pourront être stockés jusqu’à 4 000 fûts. Ces deux chais sont situés à quelques mètres seulement de la mer, et il y a fort à parier que les notes marines et iodées marqueront le profil aromatique de ce whisky.

La distillerie de l’île d’Harris ne devrait pas commercialiser de new make spirit (pur coeur de chauffe sans élevage en bois) ; il faudra donc attendre 2019 pour déguster son premier Single Malt, qui s’appellera « The Hearach » nom des habitants de l’île d’Harris, en gaélique. Déjà proposée en prévente sur le site Web de la distillerie, la première édition sera limitée à 1 916 bouteilles précisément correspondant au nombre d’habitants sur l’île.

L’achat d’une de ces bouteilles est aujourd’hui proposé à 400 livres sterling en primeur, s’accompagnant aussi d’un droit de visite gratuit de la distillerie à vie. En faite, l’une des particularités de ce projet est de créer 20 emplois directs sur une île où l’emploi est rare, mais elle doit aussi encourager le tourisme dans cette région reculée du pays, et donc générer à terme d’autres emplois indirects.

Si elle se définit elle-même comme une « social distillery », c’est bien parce que non seulement elle place au cœur du projet les habitants de l’île, mais qu’elle vise aussi à créer une communauté autour d’elle. Afin de générer le maximum de liens, les produits de la distillerie de l’île d’Harris (Gin et Single Malt en primeur) ne seront d’ailleurs, dans un premier temps, vendus qu’à la distillerie.